I forget to look

Gabeba Baderoon (1969-) – AFRIQUE DU SUD

apartheid

The photograph of my mother at her desk in the fifties
has been in my purse for twenty years,
its paper faded, browning,
the scalloped edge bent then straightened.
.
The collar of her dress folds discreetly.
The angle of her neck looks as though
someone has called her from far away.
.
She was the first in her family to take
the bus from Claremont
up the hill to the university.
.
At one point during the lectures at medical school,
black students had to pack their notes, get up and walk
past the ascending rows of desks out of the theatre.
.
Behind the closed door, in an autopsy
black students were not meant to see,
the uncovering and cutting of white skin.
.
Under the knife, the skin,
the mystery of sameness.
.
In a world that defined how black and white
could look at each other, touch each other,
my mother looks back, her poise unmarred.
.
Every time I open my purse,
she is there, so familiar I forget
to look at her.

 * Traduction en français *

La photo de ma mère à son bureau des années 50
est dans ma bourse depuis vingt ans,
le papier brunâtre se décolore,
le bord festonné s’est recourbé puis redressé.
 .
Le col de sa robe est discrètement croisé.
On pourrait croire qu’on l’appelle au loin,
par l’angle que fait son cou.
 .
Elle était la première de la famille à prendre
le bus de Claremont
qui monte la colline pour se rendre à l’université.
 .
A un moment pendant les cours à l’école de médecine,
les étudiants noirs devaient ranger leurs affaires, se lever
et quitter l’amphithéâtre en longeant les rangées de pupitres.
 .
Derrière la porte close, lors d’une autopsie
les étudiants noirs n’étaient pas censés voir,
la peau blanche mise à nu et découpée.
 .
Sous le couteau, sous la peau,
mystère de la ressemblance
dans un monde qui définissait comment noir et blanc
pouvaient se regarder l’un l’autre, se toucher,
ma mère regarde en arrière, avec un aplomb intact.
 .
Chaque fois que j’ouvre ma bourse,
elle est là, si familière que j’en oublie
de la regarder.
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